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Los perros de edades avanzadas aprenden?

La sabiduría popular está llena de refranes, dichos y frases hechas que resumen verdades como puños. Pero, como decía Alejandro Dumas (hijo): “Todas las generalizaciones son peligrosas, incluida ésta”.


Diversas culturas tienen, por ejemplo, expresiones similares a la castellana, “No se le enseñan nuevos trucos a un perro viejo” (en inglés incluso existen canciones con este título, You can’ t teach an old dog new tricks).

Pero, literalmente, ¿un perro de edad avanzada puede aprender nuevas habilidades?




Un equipo de la Universidad de Medicina Veterinaria de Viena (Austria) ha puesto a prueba la veracidad de esta frase con la ayuda de una serie de experimentos en los que han participado 95 ejemplares de Border Collie, una de las razas de perros considera entre las más inteligentes y mentalmente adaptables del mundo. Los resultados de este estudio han sido publicados en el número del mes de febrero de la revista científica Age.

Desde cachorros hasta perros ‘ancianos’

Los perros analizados por el equipo liderado por Friederike Range tenían entre cinco meses y 13 años (edad equivalente a unos 75-80 años en un humano) y las pruebas realizadas en el Laboratorio sobre Inteligencia de Perros consistían en hacer que estos canes que normalmente son adiestrados como pastores de ovejas aprendieran algunos trucos haciendo servir una pantalla táctil con su hocico.

”Los Border Collie tienen fama de ser buenos alumnos y durante los últimos años se han convertido en una raza muy popular probablemente porque son muy fáciles de entrenar”, ha explicado Friederike Range.

Los perros participantes en los experimentos fueron repartidos en cinco grupos de edad y sometidos todos ellos a cuatro tareas, con el objetivo de poner a prueba tres habilidades cognitivas: aprendizaje, razonamiento lógico y memoria.

Los perros de mayor edad necesitaron más ensayos antes de resolver la tarea correctamente
FRIEDERIKE RANGE

Universidad de Medicina Veterinaria de Viena

Como era de esperar, las pruebas revelaron diferencias en la capacidad cognitiva en función de la edad de los perros. La primera parte de los experimentos se intentaba que los animales aprendieran a seleccionar correctamente cuatro de un total de ocho cuadros abstractos en una pantalla táctil. A los perros se les mostraban dos imágenes de la pantalla a la vez. Una imagen tenía una asociación positiva -los perros eran recompensados con un premio de comida si tocaban esta foto-, mientras que la segunda imagen tenía una asociación negativa -si tocaban esta imagen no conseguían ninguna recompensa.

Las imágenes positivas y negativas fueron presentadas en diferentes combinaciones y posiciones para poner a prueba la capacidad de reconocimiento y memoria de los perros.

El primer resultado fue que, “los perros de mayor edad necesitaron más ensayos que los más jóvenes antes de que fueran capaces de resolver la tarea correctamente”, indica el profesor Range. “La prueba también demostró que los perros mayores son menos flexibles en su forma de pensar que los más jóvenes. Al igual que las personas, los perros viejos tienen más dificultades para cambiar de hábitos y actividades que ya han aprendido”, detalla Lisa Wallis.

El razonamiento lógico mejora con la edad

En una segunda fase del experimento, se mostró a los Border Collie dos imágenes a elegir. Una de las imágenes de esta fase del experimento ya había sido mostraba en la primera parte de la prueba mientras que la segunda imagen era nueva para los perros. El truco en este caso radicaba en recordar si la imagen conocida era positiva o negativa y, en consecuencia, elegir esta imagen (si era positiva) o la nueva imagen (en el caso de que la ya conocida fuera la negativa). Ciertamente, esta fase del experimento que se basa en una elección a través de la inferencia por exclusión -razonamiento inferencial- podría ser complicada incluso para algunas personas y sólo el 10% de los Border Collie consiguieron resultados positivos.

Pese al número reducido de éxitos, el resultado de esta parte del experimento fue que, “cuanto mayor era la edad del perro, mejor fue la resolución de la prueba; y muchos de los perros más jóvenes fueron incapaces de responder correctamente”, indica el profesor Range.

Los expertos no tienen del todo claro por qué se produce este resultado y los perros adultos son mejores en razonamiento inferencial pero apuntan que quizás se debe al hecho de que, precisamente, los perros de edad más avanzada son más obstinados y conservan las habilidades ya aprendidas mientras que los perros jóvenes son tan flexibles que han de aprender las nuevas habilidades a partir de cero.

La memoria a largo plazo se conserva con la edad

Seis meses después de las primeras pruebas de aprendizaje, los investigadores repitieron los ensayos con pantalla táctil usando los mismos ocho cuadros abstractos con el fin de probar en estos perros las habilidades de memoria a largo plazo. En este caso, la prueba no reveló diferencias significativas en función de la edad de los animales: casi todos los animales recordaron correctamente las imágenes positivas.

A parte de los comentarios de la profesora Wallis anteriormente citados, en las conclusiones oficiales del estudio los autores no se atreven a hacer paralelismos entre perros y humanos. Así el resumen de este trabajo indica que los resultados de este estudio proporcionan información importante sobre el envejecimiento cognitivo en Border Collie, y podrían utilizarse como base para estudios con otras razas, así como la detección temprana y el tratamiento de ciertos déficits cognitivos.

En todo caso, aplicada a los Border Collie, la respuesta a la pregunta inicial es afirmativa, los perros viejos también pueden aprender nuevas habilidades.

Artículo científico de referencia:

Aging effects on discrimination learning, logical reasoning and memory in pet dogs. Lisa J. Wallis, Zsófia Virányi, Corsin A. Müller, Samuel Serisier, Ludwig Huber and Friederike Range. Age. DOI 10.1007/s11357-015-9866-x    

Artículo publicado la Vanguardia:

http://www.lavanguardia.com/natural/20160205/301928540541/experimento-ensenar-perros-border-collie-trucos-habilidades.html







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